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Alzheimer, una proteina permette di monitorare i progressi

Stando ai risultati di una ricerca, una proteina potrebbe permettere di monitorare con maggiore efficacia le evoluzioni dell’Alzheimer.

Revisione scientifica a cura della Alessandra Ara

Grazie a uno studio a lungo termine gli scienziati hanno potuto confermare che un esame del sangue a monitoraggio dei livelli di una determinata proteina potrebbe essere un modo non invasivo per controllare i progressi della malattia di Alzheimer.

La proteina, un neurofilamento leggero, si versa dalle cellule nervose danneggiate e morenti, nel liquido cerebrospinale, per poi viaggiare da lì nel flusso sanguigno.

Studi precedenti avevano già dimostrato che i livelli ematici di luce dei neurofilamenti sono più elevati nelle persone con malattie, come l’Alzheimer, che distruggono le cellule nervose e il tessuto cerebrale. Tuttavia, poche di queste sono state indagini a lungo termine.

Il nuovo studio, invece, presente in JAMA Neurology, suggerisce che la misurazione dei livelli ematici della luce dei neurofilamenti potrebbe indicare se i farmaci per il trattamento del morbo di Alzheimer stiano o meno funzionando. A tutt’oggi, non esiste ancora un modo non invasivo per farlo.

I risultati seguono quelli di un’altra indagine, che ha dimostrato come la misurazione della luce dei neurofilamenti nel sangue potrebbe identificare la malattia di Alzheimer 10 anni o più, prima dell’insorgenza di sintomi come il declino del pensiero e della memoria.

Tuttavia, lo studio precedente si limitava ad identificare le persone con una forma rara, ereditaria, di insorgenza del morbo di Alzheimer, che solitamente colpisce prima dei 65 anni. La ricerca più recente si applica invece al morbo di Alzheimer sporadico, un tipo di malattia molto più comune, ad insorgenza tardiva, che colpisce più spesso dopo i 65 anni.

“Valutati unitamente – afferma l’autore dello studio, Dr. Niklas Mattsson, un medico presso lo Skåne University Hospital, ricercatore presso l’Università di Lund, in Svezia – questi studi indicano che [la proteina] nel sangue può essere utilizzata per misurare i danni alle cellule cerebrali in varie forme di malattia di Alzheimer”.

Malattia di Alzheimer e cambiamenti cerebrali

Stando a quanto affermano le ultime statistiche cliniche, circa il 60-80% delle persone affette da demenza ha il morbo di Alzheimer. La malattia è complessa, e non facile da diagnosticare.

Il sintomo precoce più comune della malattia di Alzheimer è tuttavia dato dalla perdita della memoria a breve termine, e questo, insieme ad altri sintomi di deterioramento cognitivo e fisico che derivano dalla perdita delle cellule cerebrali, peggiora gradualmente nel tempo. Alla fine, la malattia può impedire alle persone di poter vivere in modo indipendente, in quanto si perde la capacità di relazionarsi con gli altri e con l’ambiente circostante.

Attualmente non esiste una cura per il morbo di Alzheimer. Ci sono tuttavia alcuni trattamenti che possono alleviare alcuni dei sintomi per un po’ di tempo, ma nessuno, per ora, può fermare il progredire della malattia.

I cambiamenti nel cervello che accompagnano la malattia di Alzheimer iniziano molto tempo prima che i primi sintomi comincino ad apparire. Questi cambiamenti includono l’accumulo tossico di proteine tau e beta-amiloidi che danneggiano la capacità delle cellule nervose di comunicare e funzionare e alla fine ne causano la morte.

Gli esami del sangue

Per la loro indagine, il dottor Mattsson e i suoi colleghi hanno utilizzato i dati della Alzheimer’s Disease Neuroimaging Initiative, uno studio multisito che sta valutando le immagini e altri biomarcatori per la diagnosi precoce e il monitoraggio dei progressi della malattia di Alzheimer.

I dati provengono da registrazioni di 1.583 individui in Nord America che hanno fornito campioni di sangue regolari per 11 anni nel periodo 2005-2016 e le cui analisi del sangue includevano misure della luce dei neurofilamenti.

Nel campione, poco più del 45% era di sesso femminile e l’età media era di 73 anni. Degli individui, 401 non avevano alcun danno cognitivo, 855 avevano un danno cognitivo lieve e 327 avevano demenza dovuta alla malattia di Alzheimer.

I ricercatori hanno analizzato le misure della proteina leggera del neurofilamento insieme ad altri dati che includevano informazioni da diagnosi cliniche, marcatori della proteina beta-amiloide e tau nel liquido cerebrospinale, risultati di PET e RMN e punteggi da test di pensiero e di memoria.

Il dottor Mattsson ha affermato di aver rilevato livelli di neurofilamento della proteina in crescita nel tempo nelle persone affette da malattia di Alzheimer e che erano in linea con il danno cerebrale accumulato, riflettendosi nelle scansioni cerebrali e nei marker del fluido cerebrospinale.

“I metodi standard per indicare il danno alle cellule nervose,” spiega, “implicano la misurazione del livello del paziente di alcune sostanze, l’uso di una puntura lombare, o l’esame di una risonanza magnetica cerebrale. Questi metodi sono complicati, richiedono tempo e sono costosi”, continua, aggiungendo che invece “misurare [la proteina] nel sangue può essere un metodo più economico e più facile per il paziente”.

Potenziale uso per lo sviluppo dei farmaci

Un’applicazione di tale sperimentazione potrebbe essere quella di scoprire se un farmaco sta effettivamente rallentando o fermando la perdita di cellule nervose nel cervello.

“All’interno dello sviluppo farmaceutico – commenta il dottor Mattsson – può essere utile per rilevare gli effetti del farmaco sperimentato in una fase iniziale, per essere in grado di testare su persone che non hanno ancora il morbo di Alzheimer in piena regola”.

Il ricercatore sottolinea la necessità di continuare a studiare la luce dei neurofilamenti come potenziale biomarcatore per la malattia di Alzheimer. Rimangono, ad esempio, domande sulla sensibilità del marcatore e su come cambia a lungo termine. Nuovi studi dovranno anche esaminare gli effetti che i nuovi farmaci potrebbero avere sui livelli della proteina.

Nel frattempo, il ricercatore suggerisce che, anche con tutto questo lavoro necessario, un esame del sangue che utilizza la luce dei neurofilamenti potrebbe essere impiegabile molto prima di quanto si possa pensare.

Approfondimenti e bibliografia