L’erba gatta arriva a 50-100 cm di altezza e larghezza come dimensioni massime. I piccoli fiori bilabiate possono essere bianchi e finemente macchiato di viola pallido o rosa. Sono vistosi e profumati. La pianta fiorisce dalla tarda primavera all’autunno. E’ originaria dell’Europa ed è stata importata negli Stati Uniti e in altri paesi.

L’erba gatta è ora una pianta infestante molto diffusa nel Nord America. Il suo soprannome deriva dal fatto che i gatti amano questa pianta, il gatto si strofina, rotola su di essa, ci gioca e impazzisce senza sosta per diversi minuti. Dopo una pausa ricomincerà a giocare con essa, il motivo di questa strana reazione è da addebitare a questioni chimiche date dall’odore della pianta o dalle sostanze che secerne.

Effetto sui gatti

erba gatta: effetto sui gatti

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L’erba gatta contiene il nepetalactone che è un attrattivo per i felini. Nepeta cataria (e alcune altre specie appartenenti ai generi Nepeta) sono note per i loro effetti sul comportamento dei felini, non solo i gatti domestici ma anche altre specie di gatti. Numerosi test hanno dimostrato che i leopardi, puma, servals, e linci spesso hanno reagito con forza all’erba gatta in un modo simile ai gatti domestici e, mentre i leoni e le tigri possono reagire a loro volta, hanno una reazione tutto sommato differente.

Con i gatti domestici, l’erba gatta viene utilizzata come una sostanza ricreativa per il divertimento dei gatti ed infatti ci sono alcuni tipi di erba gatta che sono progettati per l’utilizzo di gatti domestici. I comportamenti comuni dei gatti vengono visualizzati quando sentono le foglie ammaccate o steli di erba gatta vengono sfregati sulla pianta. Il consumo di gran parte di queste piante è seguito da sonnolenza, ansia e fusa. Non tutti i gatti sono influenzati dall’erba gatta, circa il 33% non sono interessati dalla pianta. Il comportamento è ereditario. Altre piante che hanno anche questo effetto sui gatti includono valeriana (Valeriana officinalis) e le piante che contengono actinidine.

La chimica che fa impazzire i felini

erba gatta: l'effetto che fa impazzire i felini

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Perché non c’è davvero alcun profumo che causa questo tipo di reazione negli esseri umani, l’erba gatta non ha alcun effetto su altri animali. Tuttavia, non è un comportamento raro negli animali che si basano molto sull’olfatto e possono essere attratti così da una pianta. Anche se nessuno sa esattamente ciò che accade nel cervello del gatto, è noto che il nepetalactone presente nell’erba gatta sia la sostanza chimica che innesca la risposta nell’animale. La reazione di erba gatta è ereditaria, e alcuni gatti sono totalmente influenzate da questa erba. I grandi felini come le tigri, possono essere sensibili a loro volta all’erba gatta. La reazione all’erba gatta dura solo pochi minuti, poi l’animale torna ad uno status di calma.

La coltivazione

L’erba gatta viene coltivata come pianta ornamentale per l’utilizzo nei giardini o comunque negli spazi aperti. E’ divenuta comune anche per le sue qualità attrattive per i gatti di casa e le farfalle a a causa dei suoi fiori. La pianta è resistente alla siccità e può essere un repellente per certi insetti, tra cui afidi e insetti da squash. L’erba gatta è meglio coltivata al sole e cresce con delle ramificazioni.

Repellente

L’erba gatta funge anche da repellente contro gli insetti, in particolare zanzare, scarafaggi e termiti. La ricerca suggerisce che è più efficace dell’insetticida. E’ da usare però in una casa oppure in giardino ma mai sulla cute.

Effetto sugli esseri umani e gli usi curativi

usi curativi dell'erba gatta

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L’erba gatta può essere usata per fare una ottima tisana, è anche usata come erba culinaria per molti piatti, in molto non sanno che in caso di incendio il suo principio attivo viene inalato tramite il fumo prodotto dalla combustione delle sue sterpaglie. Ha solo un effetto trascurabile che è quello di garantire un maggiore rilassamento, come altre sigarette alle erbe. L’erba gatta ha una storia di uso medicinale per una varietà di disturbi di varia tipologia e che riguardano varie parti del corpo. La pianta viene consumata come un tè, succo di frutta, tintura, infuso o impiastro, e viene anche fumata. Tuttavia, il suo uso medicinale è caduto in disgrazia con lo sviluppo di farmaci più comuni.

L’erba gatta è utilizzata per i disturbi del sonno (insonnia); ansia; emicrania e altre cefalee; infezioni respiratorie superiori fredde e altre; influenza; influenza suina; febbre; orticaria; vermi; e gastrointestinale (GI), tra cui indigestione, coliche, crampi, e il gas (flatulenza). E ‘anche usato come tonico, per aumentare la minzione, e per l’avvio di periodi mestruali in ragazze con ritardato inizio delle mestruazioni. Alcune persone applicano l’erba gatta direttamente sulla pelle per l’artrite, emorroidi, e come impacco per alleviare il gonfiore. Alcune persone fumano anche erba gatta in medicina per malattie respiratorie e a scopo ricreativo. Nel settore manifatturiero, l’erba gatta è usata come pesticida e insetticida ed è molto efficace. Si pensa che le sostanze chimiche presenti nell’erba gatta abbiano un effetto calmante.

Revisione scientifica a cura della Dr.ssa Roberta Gammella. Laureata in Medicina e Chirurgia presso l’Università degli Studi di Napoli Federico II. E’ registrata all’Ordine Medici-Chirurghi e Odontoiatri di Napoli e Provincia