Grasso di palma: tutto quello che non sappiamo

Siamo abituati a mangiarlo e neanche ce ne accorgiamo. La ragione é semplice: nelle etichette degli alimenti viene indicato in forma generica come “oli e grassi vegetali”. Stiamo parlando in realtá di olio o grasso di palma.

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Siamo abituati a mangiarlo e neanche ce ne accorgiamo. La ragione é semplice: nelle etichette degli alimenti viene indicato in forma generica come “oli e grassi vegetali”. Stiamo parlando in realtá di olio o grasso di palma.

Cos´é il grasso di palma

È una materia prima economica con alcune caratteristiche similari a quelle del burro. Utile per la preparazione di dolci e margarina (e non solo), viene inoltre utilizzata nel mercato della cosmetica per la produzione di saponi.

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Problemi legati al grasso di palma

Innanzitutto fa male e in secondo luogo é una disgrazia dal punto di vista ambientale. É abbastanza chiaro qui che non si tratta di discutere se mangiarne o no pochi grammi al giorno, ma la questione sono le grandi quantitá di grasso ingoiate senza nemmeno saperlo, tenendo presente che i maggiori consumatori sono i bambini.

Salute

Da diversi anni sappiamo che i grassi saturi saturi incidono direttamente sul colesterolo aumentando il rischio di malattie cardiovascolari. Questi ultimi sono presenti in maniera molto abbondante nel grasso di palma, soprattutto nelle varietá piú economiche.

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Ambiente

Dal punto di vista ambientale le cose non vanno meglio. Teoricamente il grasso di palma fa parte delle cosidette “energie rinnovabili” (puó essere utilizzato come combustibile o componenti di combustibile come nel caso del bio-diesel), ma l´uso massiccio di piante ha costi ambientali molto importanti. Non sono solo messi in pericolo gli habitat naturali ma vengono compromesse anche le bio-diversitá. Inoltre la ricerca di nuovi spazi per le piantagioni implica l´espulsione di popolazioni indigene dalle loro terre, soprattutto in Indonesia e in Malesia. Per avere un´idea delle dimensioni del fenomeno: quando la produzione di grasso di palma fu introdotta nel sud est dell´Asia venivano esportate 250 mila tonellate di grasso all´anno; oggi l´esportazione é salita a 60 milioni di tonnellate all´anno. Di fatto, la produzione industriale di grasso di palma é una delle principali cause di deforestazione del sud est Asiatico. In Indonesia tra il 1967 e il 2000, l´area dei territori destinati alla coltivazione di palme é cresciuta da poco meno di 2000 a oltre i 30 mila km quadrati. Il risultato é che nel mondo, ogni ora, una porzione di foresta tropicale grande come 300 campi da calcio viene tagliata. E l´85% dei disboscamenti avviene in maniera illegale. Per colpa della produzione industriale del grasso di palma negli ultimi 25 anni piú del 95% del habitat dell´orangotango, la specie piú caratteristica di primati del sud est asiatico, é stato distrutto.

Oil palm fruits and a plate of cooking oil on leaves background

L´uomo

La nascita di grandi fabbriche e l´ingrandimento delle piantagioni sono viste frequentemente come nuove opportunitá di impiego per le aree rurali piú povere come quella del Borneo e di Sumatra. In realtá l´industrializzazione peggiora la qualitá della vita delle persone. L´industria di grasso di palma é associata al mancato rispetto dei diritti umani con l´utilizzo di lavoro minorile. Nelle aree piú remote dell´Indonesia e della Malesia sono i bambini che raccolgono i frutti nella parte piú alta degli alberi in cambio di pochi dollari. Lavorare nelle pianatagioni non é una scelta per le popolazioni autoctone, che di fatto non hanno alternative: o accettano le condizioni di lavoro proposte dall´industria o rimangono senza lavoro. Unilever, Nestle, Kraft e Burger King sono le aziende che utilizzano piú grasso di palma in assoluto nei loro prodotti.

Falsi cambiamenti in vista

Il “grasso di palma sostenibile” é una certificazione introdotta dal 2005 e le piantagioni hanno iniziato a beneficiare del titolo a partire dal 2008. Per ottenere il certificato bisogna attenersi alla proibizione di disboscare le foreste presenti sul territorio e non utilizzare pesticidi chimici per la coltivazione. Purtroppo alcune ONG ecologiche denunciarono alcune di queste aziende che pur avendo conquistato il certificato continuarono la produzione con i vecchi meccanismi.

coconut palms

Cosa possiamo fare

Noi tendiamo a sottostimare la forza che abbiamo in quanto consumatori, che é di fatto una forza poderosa che puó modificare le scelte delle grandi aziende:

  • possiamo esigere la comparsa della dicitura “contiene grasso; di palma” in tutti i prodotti che lo contengono

  • possiamo scegliere di non comprare prodotti che lo contengono

  • possiamo optare per prodotti alternativi

L´unica soluzione reale é probabilmente quella di sostiture il grasso di palma con altri tipi di grassi. Anche se questo non preverrá il disboscamento, potrá temporaneamente incentivare gli agricoltori a piantare le palme da olio in terre degradate o convertite all´agricoltura, invece di bruciare o tagliare intere foreste vergini.

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